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A l'origine, Internet (initialement connu sous le nom d'ARPAnet) a été développé comme un réseau reliant les laboratoires de recherche du gouvernement et les départements participants des universités. D'autres entreprises et organisations ont été incluses par le biais d'une connexion directe à la dorsale ou d'accords avec des entreprises affiliées, qui utilisaient souvent des outils de numérotation comme UUCP. Vers la fin des années 1980, des mesures ont été prises en vue de l'utilisation publique et commerciale d'Internet. 

Un fournisseur d'accès à Internet (FAI) est une organisation qui propose différents services d'accès, d'utilisation, de gestion ou de participation à Internet. Les FAI peuvent prendre différentes formes, par exemple commerciales, communautaires, à but non lucratif ou privées.

Les services Internet typiques proposés par les FAI comprennent l'accès à Internet, le transit Internet, l'enregistrement de noms de domaine, l'hébergement web, le service Usenet et la colocation.

En tant que passerelle permettant aux utilisateurs d'accéder à tous les services disponibles sur Internet, un FAI sert de point d'accès. Ce type de réseau est également appelé "réseau eyeball".

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